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Krebsforschung schaut nach Ulm Hilft Methadon bei der Tumortherapie?

Hoffnung für Krebskranke oder Irrweg? Nach kontroversen Debatten um das Mittel Methadon soll erstmals eine Therapiestudie zeigen, ob sich damit Tumore wirksam bekämpfen lassen - oder nicht.

Als Schmerzmittel und Heroinersatz ist Methadon weltweit etabliert. Aber kann die dem Opium ähnliche, künstlich hergestellte Substanz noch mehr? Könnte sie an Krebs Erkrankten neue Hoffnung bieten? Oder sind vereinzelte Hinweise auf Besserungen bei Tumorpatienten Ausnahmen, die gar nichts mit dem Wirkstoff zu tun haben?

Zum ersten Mal soll nun eine klinische Studie belastbare Antworten auf diese Fragen liefern. Nach teils kontroversen Debatten unter Wissenschaftlern hat sich die Deutsche Krebshilfe entschlossen, eine umfangreiche Therapiestudie an der Universitätsklinik Ulm mit 1,6 Millionen Euro zu fördern. Beteiligt werden Patienten mit Dickdarmkrebs, der bereits Metastasen gebildet hat, und bei denen die Chemotherapie nicht mehr anschlägt.

«Die Krebszellen dieser Patienten sind unempfindlich gegen diese Medikamente geworden», erläutert Studienleiter Prof. Thomas Seufferlein, der ärztliche Direktor der Klinik für Innere Medizin I der Ulmer Uni. «Unsere Hypothese ist, dass Methadon den Tumor wieder empfindlich für Chemotherapeutika machen kann.»

Gibt es Hinweise auf die Wirksamkeit von Methadon in der Krebstherapie?

Die Annahme stützt sich auf experimentelle Forschungen der Chemikerin Claudia Friesen vom Institut für Rechtsmedizin der Universität Ulm. Im Jahr 2008 kam sie zu dem Schluss, dass Blutkrebszellen vermehrt absterben und ihre Widerstandskraft gegen die Chemotherapie abnimmt, wenn sie mit Methadon behandelt werden. Spätere Forschungen mit Zellkulturen anderer Tumoren schienen die Vermutung zu erhärten.

«Wir wollen untersuchen», so Prof. Seufferlein, «ob Methadon bewirken kann, dass auch bei Patienten mit fortgeschrittenem Darmkrebs bestimmte Chemotherapeutika besser in die Krebszellen eindringen und dadurch effektiver wirken können». Die Betonung liegt für den Mediziner auf «ob»: «Ich sehe die Studie wirklich komplett ergebnisoffen.» Zudem würden Resultate allein für die Situation eines fortgeschrittenen Dickdarmkrebses und nicht für andere Tumorarten sowie allein für das konkrete Chemotherapeutikum und die konkrete Dosierung von Methadon gelten. «Man kann die Ergebnisse dann weder in die eine noch in die andere Richtung generalisieren.»

Die Studie soll im ersten Quartal 2020 starten. Prof. Seufferlein rechnet längerfristig mit jeweils etwa 30 Patienten, die neben der Chemotherapie auch Methadon erhalten, im Vergleich zu anderen, die - wie bislang üblich - mit Chemotherapie sowie bei Bedarf mit Morphium oder anderen Schmerzmitteln behandelt werden. Erste belastbare Resultate könnten frühestens Anfang 2022 vorliegen.

Zu einem Ansturm auf Methadon und einer Welle der Hoffnung auf Heilung war es 2017 gekommen, nachdem Friesen im Fernsehen von ihren Laborergebnissen berichtet hatte und zudem in Medien auf Fälle hingewiesen worden war, in denen Patienten mit Krebs nach Methadoneinnahme eine Besserung erfahren haben sollen. Klar war damals schon, dass Einzelfälle in der Medizin nicht als Beweis für die Wirksamkeit eines noch weitgehend unerprobten Mittels gelten können.

Kritik und Warnung vor unseriösem "Methadon-Hype"

Entsprechend deutlich war - und ist teils heute noch - die Kritik einiger Kollegen von Friesen. Vor einem unseriösen «Methadon-Hype» warnte etwa Prof. Wolfgang Wick, Direktor der Neurologischen Uniklinik Heidelberg und Leiter einer Forschungsabteilung am Deutschen Krebsforschungszentrum (DKFZ). Wenn Vermutungen ohne gesicherte Datenlage in der Öffentlichkeit diskutiert würden, könnten Patienten leicht das Gefühl bekommen, von bereits bestehenden Möglichkeiten abgeschnitten zu werden, mahnte er.

Die Langfriststudie in Ulm begrüßt Prof. Wick: «Die Idee, dass man da mit einer zusätzlichen Behandlung eine gewisse Chemosensibilisierung erreicht, finde ich beim Darmkrebs plausibler als bei Hirntumoren.» Wünschenswert wäre es, so der Professor, dass auch entsprechende Forschungen zu Hirntumoren sowie zu anderen Krebsarten stärker gefördert würden.

So oder so ist der Geist einer neuen Hoffnung namens Methadon längst aus der Flasche: Rund 53.000 Menschen unterzeichneten eine Petition  mit der Forderung nach weiterführenden Studien zur Wirksamkeit der Substanz. Im Petitionsausschuss des Bundestages erklärten Vertreter des Forschungsministeriums, die Bundesregierung stehe «der Förderung klinischer Studien zum Einsatz von Methadon in der Krebstherapie offen gegenüber».

Noch gibt es keinen endgültigen Beschluss zur staatlichen Finanzierung. Aber mit der Entscheidung der gemeinnützigen Stiftung Deutsche Krebshilfe zur Förderung einer ersten klinischen Studie zu einer möglichen Methadonwirkung bei Darmkrebs ist ein Anfang gemacht. «Wir brauchen mehr klinische Studien, um prüfen zu können, ob sich das Wachstum von Tumoren oder die Bildung weiterer Metastasen mit Methadon auch bei anderen Krebsarten besser eindämmen lassen als allein mit Chemotherapeutika», sagt Friesen. «Ergebnisse bei einer Krebsart können nicht auf andere übertragen werden. Deshalb ist die staatliche Finanzierung dringend nötig.»

Methadon - Schmerzmittel und Heroinersatz

Methadon ist ein dem Opium ähnlicher, künstlich hergestellter Wirkstoff. Das Mittel wird zur Behandlung starker Schmerzen eingesetzt. In der Suchttherapie unterdrückt Methadon Entzugssymptome, bekannt ist es daher auch als Heroinersatz.

Ob Methadon sinnvoll in der Krebstherapie eingesetzt werden kann, ist umstritten. Versuche an Krebszellen im Labor deuten zwar darauf hin, aber es gibt bislang keine klinischen Studien dazu. Deshalb wollen Wissenschaftler an der Universitätsklinik Ulm mit einer umfangreichen Therapiestudie feststellen, ob Methadon bei Patienten mit Darmkrebs im fortgeschrittenen Stadium die Chemotherapie wirksam unterstützen kann. Methadon kann nach Angaben der Bundesärztekammer auch Schäden verursachen. Belegt seien Herz-Rhythmus-Störungen und Atembeschwerden.

Information des Bundestages zur Methadon-Petition vom 5. November 2018 finden Sie online.

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